The Real-Life Inspiration for “Beauty and the Beast” Is Too Dark for Disney

Η Ωραία και το Τέρας: μια αληθινή ιστορία




It may be a “tale as old as time,” but “Beauty and the Beast” isn’t “true as it can be.” Like many fairy tales, the Disney classic you’re familiar with is really a new, child-friendly version of a historically dark tale. But this story has even darker roots.

For thousands of years, folktales from around the world have included descriptions of a bride with an animal groom. When French novelist Gabrielle-Suzanne Barbot de Villeneuve finally published the first written version of the story in 1740, it was based on a sad but true tale.

The real “Beast” from this tale was a man with a very rare condition. Petrus Gonsalvus was born in 1537 in the Canary Islands, and he was the first person in recorded history to suffer from hypertrichosis — also known as werewolf syndrome.

The condition has appeared in both men and women, and researchers didn’t discover its causes until 2011 (basically, an extra set of genes in the X chromosome may switch on an existing hair-growth gene). There have been fewer than 100 documented cases in the world.

Gonsalvus was born in the wrong place at the wrong time. When he was just 10 years old, he was locked in a cage and shipped off to France as a gift for the coronation of King Henry II.


Although he was locked in a dungeon for observation and initially treated like an actual beast, doctors eventually took a page out of Pinocchio’s book and concluded that he was a real boy. Here, the story takes a lighter turn, as King Henry decided to give Gonsalvus an education.

The king didn’t really think it would work, as he thought Gonsalvus was too monstrous to be capable of learning. But that didn’t stop the boy from becoming fluent in a few languages, including Latin, and becoming well-versed in high-class etiquette.

Gonsalvus was so successful that he became a treasured member of the royal court. Of course, he was treated like a novelty, but he was a nobleman nonetheless, meaning he got to live a pretty nice life. That is, until Catherine de’ Medici came along.

King Henry II’s wife took over the throne after he passed away, and she wasn’t exactly known for being a nice person. Accounts vary as to why exactly she wanted to find a wife for Gonsalvus — some say she found the idea of marrying him off to a beautiful woman “hilarious,” others say she wanted to see children who also suffered from hypertrichosis. But by all accounts, it became her personal mission to find him a mate.

Catherine de’ Medici eventually settled on a maiden who also happened to be named Catherine, and the maiden and Gonsalvus married. Whatever the Queen’s initial intentions, Gonsalvus outperformed all expectations in his marriage: he and his wife stayed married for 40 years and had seven children together. Much like the classic fairy tale, it seems, she learned to love him sooner or later.


Unfortunately, it wasn’t all fun and games. According to reports, either four or five of Gonsalvus’ children were afflicted with hypertrichosis, and the family was paraded around the royal courts of Europe as a form of entertainment. Though they appeared in portraits wearing classy attire, in reality, they were exploited for their entertainment value and studied by scientists and academics across the continent. Worse, the hairy children were sent off as gifts to nobles — another example of their perceived status as pets and not as people.

“The situation was strange,” Italian historian and Gonsalvus biographer Roberto Zapperi told The Smithsonian Channel. “They were neither captured nor free and they got paid — paid very well.” He and his family were able to enjoy a life of relative comfort and status, but at what cost? In the end, the “Beast” was denied last rites, as he was considered more animal than man. Not exactly Disney movie material … though then again, neither was The Hunchback of Notre Dame.


Πρόκειται ίσως για το πιο ρομαντικό παραμύθι. Η Ωραία, ή Πεντάμορφη αν προτιμάτε, ξεπερνάει την αρχική απέχθειά της για την αποκρουστική εμφάνιση του Τέρατος και το ερωτεύεται για αυτό που πραγματικά είναι.

Η ιστορία αυτή, όσο κι αν μοιάζει φανταστική, είναι κατά ένα μεγάλο ποσοστό πραγματική. Φυσικά το Τέρας δεν είχε πύργο, ούτε μεταμορφωνόταν στο τέλος σε ωραίο πρίγκηπα ούτε η Πεντάμορφη ήταν μια ταπεινή χωριατοπούλα.

Το όνομα του ανθρώπου, που απετέλεσε την έμπνευση για το γνωστό παραμύθι, ήταν Πέτρος Γκονσάλβος (ή Γκονζάλες) και γεννήθηκε το 1537 στην Τενερίφη. Έπασχε από μια σπάνια πάθηση που ονομάζεται υπερτρίχωση ή σύνδρομο του λυκάνθρωπου. Τα άτομα με αυτή την πάθηση έχουν ένα μέρος ή όλο το σώμα τους καλυμμένο με πυκνό τρίχωμα. Ο Πέτρος, όπως προκύπτει από ζωγραφικούς πίνακες, είχε τρίχωμα μόνο στο πρόσωπο.

Το 1547 εξ αιτίας της εμφάνισής του χαρίστηκε από τον πατέρα του στον βασιλιά της Γαλλίας Ερρίκο Β’ όπου φιλοξενήθηκε ως ζώο στον Βασιλικό Ζωολογικό Κήπο. Η περιέργεια του βασιλιά να διαπιστώσει αν αυτό το πλάσμα, που κατά τη γνώμη του αλλά και τη γνώμη των συγχρόνων του μόνο έμοιαζε με άνθρωπο, μπορούσε να μορφωθεί και να συμπεριφερθεί όπως ένας ευγενής τον οδήγησε στην απόφαση να ορίσει δασκάλους που θα αναλάμβαναν τη μόρφωσή του.

Ο Πέτρος σύντομα άρχισε να γράφει και να διαβάζει. Αποδείχτηκε εξαιρετικά ευφυής, μιλούσε άπταιστα τρεις γλώσσες, αλλά είχε και πολύ ευγενική συμπεριφορά γεγονός που τον βοήθησε να ανέβει στην εκτίμηση των ανθρώπων της βασιλικής αυλής.

Ο Πέτρος το 1547 εξ αιτίας της εμφάνισής του χαρίστηκε από τον πατέρα του στον βασιλιά της Γαλλίας Ερρίκο Β’ όπου φιλοξενήθηκε ως ζώο στον Βασιλικό Ζωολογικό Κήπο

Η περιέργεια της βασίλισσας, αυτή τη φορά, να διαπιστώσει αν εκείνος μπορούσε να συνυπάρξει με μια γυναίκα και να κάνει παιδιά του έδωσε την ευκαιρία να παντρευτεί την Κατερίνα η οποία ήταν κόρη ενός υπηρέτη του παλατιού.

Η βασίλισσα φρόντισε η κοπέλα που πάντρεψε τον Πέτρο να είναι όμορφη προκειμένου να ξυπνήσει τα ζωώδη ένστικτά του. Όμως παρά την άσχημη εμφάνισή του ο Πέτρος αποδείχτηκε πολύ καλός σύζυγος. Έζησαν μαζί 40 χρόνια ως τον θάνατο του Πέτρου το 1618.

Δεν ξέρουμε αν, όπως στο παραμύθι, η Κατερίνα τελικά ερωτεύτηκε τον Πέτρο. Άλλωστε ο γάμος της δεν ήταν παρά ένα ανήθικο πείραμα της βασίλισσας, μάλιστα λέγεται πως δωροδόκησε την Κατερίνα προκειμένου να δεχθεί. Η μόνη εικόνα που έχουμε για το ζευγάρι είναι από έναν πίνακα που δείχνει την Κατερίνα να ακουμπάει τον ώμο του Πέτρου κάτι που από πολλούς ερμηνεύτηκε ως μια κίνηση που δείχνει αγάπη και προστατευτικότητα.

Το ζευγάρι απέκτησε επτά παιδιά, τέσσερα από τα οποία είχαν κληρονομήσει την υπερτρίχωση του πατέρα τους. Τα παιδιά αυτά δωρίστηκαν σε ευγενείς και ανθρώπους κύρους ως ανώτερης ευφυΐας ζώα.


Την ιστορία του Πέτρου και της Κατερίνας, συνυφασμένη με διάφορους λαϊκούς θρύλους, πρώτη έγραψε η Γκαμπριέλ – Σουζάν Μπαρμπό ντε Βιλνέβ το 1740, στο παραμύθι της «Η Ωραία και το Τέρας».

Πρόκειται για ένα πολυσέλιδο και πολυπρόσωπο παραμύθι αρκετά διαφορετικό από αυτό που εμείς γνωρίζουμε. Το 1746 η Ζαν – Μαρί Λεπρένς ντε Μπομόν έγραψε και εξέδωσε μια πιο σύντομη εκδοχή του παραμυθιού και είναι αυτή η εκδοχή του παραμυθιού που είναι γνωστή ως τις μέρες μας.

Όσο όμως και αν η «Ωραία και το Τέρας» αποτελεί ένα παραμύθι που μιλάει για την πραγματική αγάπη που δεν περιορίζεται και δεν ορίζεται από την εξωτερική εμφάνιση, η ιστορία πάνω στην οποία βασίστηκε είναι μια ιστορία τραγική που φανερώνει πόσες ταπεινώσεις έπρεπε να υποστεί κάποιος που ήταν διαφορετικός.

Ο Πέτρος, ο πραγματικός ήρωας του παραμυθιού, ήταν αναγκασμένος όλη του τη ζωή να υπομένει αδιαμαρτύρητα εξευτελισμούς και διαπομπεύσεις προκειμένου να καταφέρει να ζήσει ως προστατευόμενος του βασιλιά και να μην καταλήξει πάλι στον ζωολογικό κήπο ή να γίνει θέαμα σε κάποιο τσίρκο.



4 comments on “The Real-Life Inspiration for “Beauty and the Beast” Is Too Dark for Disney

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s