The 500-Year-Long Science Experiment

In 2014, microbiologists began a study that they hope will continue long after they’re dead

Imagine, he said, the first human who set out exploring: “What is behind the next hill? What is behind the next river? What is behind the next ocean? Our curiosity is always optimistic.” To continue venturing into the unknown is to be continually optimistic.




Φανταστείτε, τι είπε, ο πρώτος άνθρωπος που ξεκίνησε να διερευνά: «Τι είναι πίσω από τον επόμενο λόφο; Τι είναι πίσω από τον επόμενο ποταμό; Τι είναι πίσω από τον επόμενο ωκεανό; Η περιέργειά μας είναι πάντα αισιόδοξη. “Για να συνεχίσουμε να μπαίνουμε στο άγνωστο πρέπει να είμαστε συνεχώς αισιόδοξοι”.

In the year 2514, some future scientist will arrive at the University of Edinburgh (assuming the university still exists), open a wooden box (assuming the box has not been lost), and break apart a set of glass vials in order to grow the 500-year-old dried bacteria inside. This all assumes the entire experiment has not been forgotten, the instructions have not been garbled, and science—or some version of it—still exists in 2514.

Στο έτος 2514, κάποιοι μελλοντικοί επιστήμονες θα φτάσουν στο Πανεπιστήμιο του Εδιμβούργου (υποθέτοντας ότι το πανεπιστήμιο εξακολουθεί να υπάρχει), θα ανοίξουν ένα ξύλινο κιβώτιο (υποθέτοντας ότι το κιβώτιο δεν έχει χαθεί) και θα σπάσουν ένα σύνολο γυάλινων φιαλιδίων για να μελετήσουν βακτήρια ηλικίας 500 ετών μέσα. Όλα αυτά υποθέτουν ότι ολόκληρο το πείραμα δεν θα έχει ξεχαστεί, οι οδηγίες δεν θα έχουν αλλοιωθεί, και η επιστήμη -ή κάποια εκδοχή της –  θα εξακολουθεί να υπάρχει το 2514.

Physically, the 500-year experiment consists of 800 simple glass vials containing either Chroococcidiopsis or another bacterium, Bacillus subtilis. The glass vials have been hermetically sealed with a flame. Half are shielded with lead, to protect them from the radiation of radon or cosmic rays, which can cause DNA damage. (A duplicate set of the vials sits in the Natural History Museum in London for backup.) Every other year for the first 24 years, and then every quarter century for the next 475, scientists are supposed to come test the dried bacteria for viability and DNA damage.


Φυσικά, το πείραμα των 500 ετών αποτελείται από 800 απλά γυάλινα φιαλίδια που περιέχουν είτε Chroococcidiopsis είτε άλλο βακτήριο, Bacillus subtilis . Τα γυάλινα φιαλίδια σφραγίστηκαν ερμητικά με φλόγα. Τα μισά είναι προστατευμένα με μόλυβδο, για να τα προστατεύσουν από την ακτινοβολία ραδονίου ή κοσμικών ακτίνων, που μπορεί να προκαλέσουν βλάβη στο DNA. (Ένα δεύτερο σύνολο  φιαλιδίων βρίσκεται στο Μουσείο Φυσικής Ιστορίας στο Λονδίνο για backup). Κάθε  24 χρόνια, και στη συνέχεια κάθε τέταρτο του αιώνα για τα επόμενα 475, οι επιστήμονες υποτίθεται ότι θα έρχονται να δοκιμάσουν τα δείγματα βακτηριδίων για βιωσιμότητα ή  βλάβη του DNA τους.


Opening vials, adding water, and counting colonies that grow from rehydrated bacteria is easy. The hard part is ensuring someone will continue doing this on schedule well into the future. The team left a USB stick with instructions, which Möller realizes is far from adequate, given how quickly digital technology becomes obsolete. They also left a hard copy, on paper. “But think about 500-year-old paper,” he says, how it would yellow and crumble. “Should we carve it in stone? Do we have to carve it in a metal plate?” But what if someone who cannot read the writing comes along and decides to take the metal plate as a cool, shiny relic, as tomb raiders once did when looting ancient tombs?

Το άνοιγμα των φιαλιδίων, η προσθήκη νερού και η καταμέτρηση των αποικιών που αναπτύσσονται από τα  βακτήρια είναι εύκολη. Το δύσκολο κομμάτι είναι να εξασφαλιστεί ότι κάποιος θα συνεχίσει να το κάνει με το χρονοδιάγραμμα και στο μέλλον.

Η ομάδα άφησε ένα stick USB με οδηγίες, τις οποίες συνειδητοποιεί ο Möller, δεν είναι επαρκές, δεδομένου του πόσο γρήγορα η ψηφιακή τεχνολογία έχει ξεπεραστεί. Άφησαν επίσης ένα έντυπο αντίγραφο, σε χαρτί. “Αλλά σκεφτείτε χαρτί 500 ετών”, λέει, πώς θα κιτρινίσει  ή θα σκιστεί.

“Πρέπει να το χαράξουμε σε πέτρα; Πρέπει να το χαράξουμε σε μια μεταλλική πλάκα; “Αλλά τι θα γίνει αν  κάποιος που δεν μπορεί να διαβάσει τη γραφή αποφασίσει να πάρει τη μεταλλική πλάκα σαν ένα σουβενίρ, όπως κάποτε έκαναν οι επιδρομείς που λεηλατούσαν αρχαίους τάφους;

10 comments on “The 500-Year-Long Science Experiment

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s